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RPA百年简史:90年自动化与信息技术更迭,15载成就RPA

2019-11-08 19:24:58/阅读:896
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  摘要:从1913年开始,一直到2003年,90年时间里自动化技术历经多次更迭。至40年代,业务自动化已成为企业持续追求的目标。譬如屏幕抓取技术在90年代已大行其道,业务流程自动化技术则随着ibm等诸多企服型

照片来源@ vision china

文|王记伟

参考rpa(机器人过程自动化)的过去,许多人会将这段历史追溯到1954年工业机器人的诞生。工业机器人在生产车间的操作要求生产必须面向过程,从而产生车间生产过程的自动管理。

但事实上,世界上第一条自动化生产线是1913年在福特汽车制造车间诞生的。到20世纪40年代,许多企业都在探索业务流程自动化。

从1913年到2003年,自动化技术在90年里经历了许多变化。从机械化到自动化,再到信息自动化,当计算机应用于生产和制造时,信息和自动化的结合完全引发了信息革命。

信息技术和自动化技术的不断融合为企业管理过程自动化技术的快速发展奠定了基础。屏幕捕获、业务流程自动管理和人工智能这三项技术最终导致了2000年初专业rpa工具的出现和今天全球rpa项目的爆炸式发展。

从1913年第一条汽车生产线到2019年uipath的估计价值超过70亿,再到rpa项目在中国的普及,专业rpa的出现还不到20年,但是rpa背后的技术发展,以及过程自动化管理的概念和应用实践,已经走过了100年。可以说,rpa的发展实际上是一个100多年的进化史。

接下来,王记伟频道将展示RPA 100年的发展简史。

1913年,亨利·福特(Henry Ford)成功地将汽车价格降至大众消费水平,因此汽车成为人们出行的主要方式。然而,福特的成功是通过生产线自动化实现的,这应该是意料之外的。

福特已经将制造车间的大部分制造过程变成了自动化生产线。组装汽车时,每个工段的工人只需安装一次零件。装配线的所有部分组装好后,就组装成了一辆完整的汽车。装配线的生产模式大大降低了福特的成本,只有到那时,它才生产出一辆大众能够负担得起的汽车。

这是现代自动化的第一次应用,从那以后,人们一直渴望生产过程的机械化和自动化。

到了20世纪40年代,业务自动化已经成为企业继续追求的目标。然而,受技术条件的限制,当时讨论的自动化仍然只是一个设想。

1954年,剑桥大学的约翰·西蒙斯首次将计算机用于商业目的。他将电脑命名为leo(里昂电子办公室),并将leo应用于一家茶馆和一家连锁餐厅。同年,机器人学天才乔治·迪沃申请了第一项机器人专利,这开启了工业机器人的应用。

当信息技术与制造业相联系时,信息与以人为本的生产活动交织在一起,生产和制造要素成为“人-过程-技术”的新范式。

随着20世纪60年代企业资源规划系统的启动,数据驱动公司业务的计算机化正式出现,一种业务自动化解决方案诞生了。因此,人类真的进入了信息革命的时代,在这个时代,信息技术可以连接一切。

1961年,第一个工业机器人被用于通用汽车公司的装配线。它主要用于自动执行一些简单的任务,例如在装配线上拾取、移动和放置物料。1984年,日本诞生了世界上第一个“无人工厂”。这时,工业机器人技术更加成熟,生产制造自动化达到了一个新的水平。从那时起,大型工厂选择使用机器人进行加工操作,以取代那些繁重而危险的生产工作中的工人。

在工业自动化技术越来越成熟的同时,许多企业也在20世纪70年代信息革命之初进入了计算机自动化时代。在管理信息系统的变革下,许多组织的业务线已经计算机化,质量管理等过程管理模式应运而生。随着越来越多的组织采用以流程为中心的方法来改善业务结果,企业希望更好地重新设计和管理业务流程。

20世纪80年代,企业管理普遍采用功能(即垂直)观点,强调严格的管理控制。强大而臃肿的职能结构导致了更多孤立的部门。在部门一级监测业务和运作的结果导致了低效的业务运作。

直到20世纪90年代,业务流程和业务流程定位的概念才在学术界和企业界流行起来。自20世纪90年代以来,业务流程管理一直是管理和it领域讨论最多的话题之一。Bpm将业务运营的重点转移到业务本身,而不是产品或服务,并将业务流程视为业务组织的核心。

在此期间,企业业务流程管理使用各种方法来优化端到端业务流程。然而,ibm、甲骨文等科技企业的加入为企业引入了更多的自动化技术。这些技术帮助许多企业实现自动化管理,这被称为业务流程自动化(bpa)。

bpm的普及使企业管理进入bpa阶段。随着bpa的大量应用,各种过程自动化技术层出不穷,rpa是bpa的一个新兴领域。

现代rpa产品的三大关键技术是屏幕捕获、自动业务流程管理和人工智能。事实上,这三项功能在2000年并不是新技术。例如,屏幕捕捉技术在20世纪90年代变得流行起来,随着ibm等许多面向服务的技术公司的推广,业务流程自动化技术被创新性地应用于各个领域,人工智能自1956年正式命名以来经历了几次发展浪潮。

Rpa应该解决业务问题,从屏幕捕获等传统技术结合自动化工作流软件开始,逐步增加人工智能的认知技术来满足企业的需求。

其中,屏幕捕获和工作流自动化这两个功能在早期就被一些系统和软件集成在一起。例如,微软的视窗系统后来集成了捕获软件。当office发布到97版时,它集成了“宏”功能,从而实现了用户文档中某些任务的自动化。最早的宏函数可以追溯到1994年的excel 5.0。

另一个例子是adobe的photoshop产品,该产品从2000年早期版本起就具有运动记录功能,用于重复图片编辑操作的批处理。

上面列出的这些工具可以被视为早期rpa。事实上,如果这些软件供应商想成为RPA,他们可能不会有三个RPA供应商中的任何一个。当然,在当时rpa太小的市场中,大型软件制造商根本不关注它,他们关注的领域也不同。

随着一些企业对自动化需求的增加,2000年初出现了几家专门从事rpa产品的公司。首先,blue prism在2003年发布了第一个rpa产品,然后uipath和automation anywhere几乎同时发布了各自的自动化库。

在开发的早期阶段,实际上是业务外包(bpo)领域在促进rpa方面发挥了重要作用。自20世纪90年代末以来,世界上几乎所有的500强公司都投资于低成本国家或与bpo公司合作外包其人工流程。

然而,随着协调成本、人工成本和过程误差成本的增加,基于廉价劳动力的bpo逐渐不受欢迎。领先公司逐渐将注意力转移到自动化上,取消人工工程。因此,bpo企业开始引入大量的过程自动化技术。就在这个时候,rpa诞生了。

蓝棱镜首先关注bpo作为进入市场的一种方式,并创造了“rpa”这个词(蓝棱镜自己的话)。

Uipath从构建自动化库和软件开发工具包开始,早期为ibm、谷歌、微软等公司服务,后来被一家印度bpo公司发现,从而进入bpo领域。更多的rpa企业,包括任何地方的自动化,已经在bpo领域做了大量的业务。

可以说,rpa最初被用作降低业务流程外包成本的一种方式,然后转移到共享服务、信息技术外包和其他业务领域。

在接下来的十年里,许多rpa企业应运而生。rpa行业的发展一直不温不火。虽然没有得到媒体更多的报道,但rpa由于其快速部署、不破坏本地系统和投资较少,逐渐成为更多企业解决bpa的重要数字工具。

请输入外国rpa制造商列表的图片。

近年来,rpa不知不觉地影响了许多企业,被许多首席信息官所接受,rpa的应用也慢慢提上日程。这可以从毕马威、德勤和其他机构近年来发表的rpa相关研究论文中看出。

截至2018年9月,uipath宣布已收到2.25亿美元的c轮融资,市场估值为30亿美元。两个月后,automation anywhere宣布完成总融资5.5亿美元,估值为26亿美元。

这两项融资立即启动了全球rpa行业。在媒体的不断曝光下,rpa行业只在行业内外为人所知。事实上,到2019年5月,uipath将获得另一轮5.68亿美元的d融资,使其成为世界上最有价值的rpa企业,拥有70亿美元。

正是因为外资rpa企业的融资额度与其估值相匹配,中国rpa行业也面临新的投资趋势。

rpa在中国的发展并不像在国外那样跌宕起伏,但它从触摸键向导开始已经有18年的历史,比蓝棱镜(blue prism)的开始时间还要早。

开始:密钥向导(2001-2019)

2001年7月,一个叫做密钥向导的软件出现在一个软件网站上。不久之后,他们赢得了游戏玩家的深深爱。大量玩家升级了软件,并使用各种脚本来执行游戏的常规自动操作。后来,人们发现这个软件也可以用于日常办公。这样,按钮向导也成为个人办公自动化的通用软件。

按键向导2014软件操作界面

密钥向导也是基于屏幕捕获技术和工作流自动化技术开发的。这是中国最早的rpa产品。密钥向导比蓝棱镜的rpa产品发布的时间还要早两年,除了密钥向导是针对C-终端用户的,而蓝棱镜的产品是针对B-终端用户的。因此,在国内rpa领域,密钥向导被认为是rpa的先驱。

朱瑞在上学期间发明了按钮向导,他第一次闻到rpa进入大量企业的味道。2015年,他与李玮(Olsen Technology的首席执行官)一起成立了Olsen Technology,同时推出了rpa平台uibot。一旦上线,就是rpa平台。凭借十多年的行业经验,制造优秀的rpa产品是没有问题的。

rpa产品的开发大致可分为四个阶段(稍后详细描述)。目前,大多数产品在2.0和3.0之间。像uipath这样的一线rpa制造商正在向以人工智能技术为主导的智能rpa发展。经过三年的发展,uibot清楚地看到了这一点,于是在2019年6月与ai公司赖艺科技合并,b轮融资3500万美元,从而进入rpa ai市场。

申请:Arijun RPA(2011-2019年)

屏幕捕获技术和过程自动化管理技术在这里,这取决于企业如何应用它们。淘宝在2011年经历了10多年的发展,销量很大。太多的客户对接服务和大量简单重复的工作让淘宝运营商忙得喘不过气来。虽然他们很忙,但是他们的效率不高。此时,淘宝迫切需要自动化来取代人力来处理大量的业务。在这种背景下,阿里巴巴著名的代码堆栈于2011年诞生在淘宝上。

当时,这个过程自动化产品在内部被称为巨无霸。起初,它主要用于帮助阿里巴巴集团的小玩家进行自动化操作和售后服务。

到2016年11月底,代码堆栈将使大量企业能够运营小型2服务。2017年,stack团队从淘大搬到阿里云,开始服务更多行业,如电子商务、新零售、金融和税收以及金融。2018年,代码堆栈正式命名为ariyun rpa。目前,阿里云rpa已覆盖阿里巴巴的大部分业务部门,并开始向企业用户出口服务。

商业:国内rpa制造商相继成立,至少还有20家

也是在2011年,上海一赛奇公司成立,并很快推出其rpa产品is-rpa。与阿里代码堆栈(Ali Code Stack)不同,代码堆栈主要在内部优化企业的业务流程,而易赛奇的rpa产品则像uipath等制造商一样,为bpo等领域的企业提供服务,因此易赛奇是中国第一家提供rpa产品的专业制造商。艺术竞赛的旗帜已于2016年8月登上新的第三版,并在许多领域服务了200多名客户。

同时,随着2015年前后中国四大会计师事务所(普华永道、德勤会计师事务所、安永和毕马威)对rpa的应用,这一更加灵活的流程自动化工具逐渐被国内金融机构所接受。随着越来越多的行业对rpa感兴趣,包括ibm、惠普、埃森哲等行业巨头也开始为rpa相关产品推出it咨询服务。除了推荐自己的rpa产品,这些组织还带来了国外著名的rpa产品,如蓝棱镜、uipath、任何地方的自动化等。进入中国市场。

国外企业将rpa作为一种有用的过程优化工具,而国内企业经过十多年的发展,正接近数字化转型的转折点。信息系统的不规范和碎片化使得传统的自动化系统不适合大多数企业。Rpa将在这一过渡时期发挥重要的桥梁作用,这将是一个巨大的企业服务市场。市场需求催生了当地rpa的萌芽。许多跨国企业的高管都对rpa的未来发展持乐观态度,并开始走出去独立发展。

换句话说,在2016-2017年期间,中国出现了大量rpa制造商。宏基旋风、云扩展技术、金志伟等大家都很熟悉的Rpa制造商就是在这一时期成立的,其中包括一些目前从事rpa业务的人工智能公司和大数据公司。

目前,该网络可以在中国找到至少20家rpa制造商。尽管这些rpa制造商出生晚,但他们一上线就遇到了资本风口。当然,有些项目本身是资本驱动的产品。2019年几家rpa制造商的融资事件使业界和外界对pra领域给予了特别关注。

虽然世界上第一条自动化生产线出现已有100多年,rpa成为bpa优化的首选,但自第一个专业rpa工具出现以来,rpa的演变和发展在不到20年的时间里经历了四个阶段。

1.rpa 1.0阶段:助理rpa

在rpa 1.0中,rpa作为“虚拟助手”出现,几乎涵盖了机器人自动化的主要功能和现有桌面自动化软件的所有操作。部署在员工电脑上,以提高工作效率。缺点是很难实现端到端自动化,不能大规模应用。然而,二级rpa已经能够有效地减少业务的平均处理时间,有效地改善客户体验并节省成本。

2.rpa 2.0阶段:无辅助rpa

在rpa 2.0阶段,被称为“虚拟劳动力”的rpa的主要目标是实现端到端自动化和虚拟员工分类。主要部署在虚拟机上,可以安排工作内容、集中管理机器人、分析机器人性能等。缺点是rpa软件机器人仍然需要人工控制和管理。非辅助rpa机器人可以全天候工作,用业务流程代替人机交互,从而释放出更高效率和降低成本的可能性。

3.rpa 3.0阶段:自主rpa

在rpa 3.0阶段,rpa的主要目标是实现端到端自动化和大规模多功能虚拟劳动力。通常部署在云服务器和saas上,其特点是自动分类、动态负载平衡、上下文感知、高级分析和工作流。缺点是仍然很难处理非结构化数据。然而,更多技术的集成使自主rpa能够从根本上提高业务价值,并给用户带来更多优势。

4.rpa 4.0阶段:认知rpa

Rpa 4.0将是Rpa未来的发展方向。我们开始使用人工智能、机器学习、自然语言处理等技术来实现非结构化数据的处理、预测规范分析、自动任务接受处理等功能。有了认知rpa,决策过程都是由机器人完成的,因此所有长而复杂的任务都可以自动化。

目前,虽然大多数rpa软件产品都在2.0到3.0之间,但它们的开发相当成熟,商业化程度也很高。此外,一些行业巨头已经开始探索rpa 4.0,并初步应用人工智能来增强rpa产品的认知能力。

王记伟认为认知rpa代表了rpa行业的未来,这意味着rpa最终将走向人工智能。Rpa4.0产品不仅可以更好地完成任务,还可以独立发现企业运营过程中哪些环节可以自动化,甚至可以通过分析提出更好的过程优化方案。当rpa达到这个级别时,可以说rpa可以应用于几乎所有的bpm场景。

事实上,rpa的三大技术包括人工智能。当rpa首次出现时,一些组织将RPA归入人工智能领域。所以现在最好说rpa是人工智能的接收器,否则rpa最终会被人工智能吞噬。最终形式的rpa不能与ai分离。

当所有rpa产品都被开发成认知RPa时,RPa将成为人工智能的一部分,或者是企业bpa解决方案不可或缺的一部分。那时,rpa企业都将演化为人工智能企业,rpa只是人工智能解决bpa的众多方案之一。rpa还会以独立的形式存在吗?rpa企业将走向何方?

说到这里,我记得rpa已经死了,集成自动化是未来。问题是,这个观点中提到的集成是集成其他自动化方案还是集成rpa的其他解决方案?

这应该是每个rpa企业都在思考的问题。

钛媒体作者[介绍:王记伟频道,聚焦tmt和物联网,聚焦数字转换和过程自动化。公共标识:纪薇1122]

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